De aanvraag van het merk Higher Ground Productions door Barack en Michelle Obama werd geweigerd door het Amerikaanse merkenbureau USPTO omdat het aangevraagde merk overeenstemt met eerder geregistreerde merken voor identieke diensten. De Obama’s laten het er niet bij zitten en zijn een doorhalingsactie gestart tegen de registratie van het merk Higher Ground Enterprises.

Productiebedrijf

Barack en Michelle Obama hebben samen een bedrijf met de naam Higher Ground Productions. De Obama’s zijn fan van Stevie Wonder en de naam van het bedrijf is ontleend aan zijn hit Higher Ground die in 1973 uitkwam. De song bereikte de eerste plaats in de US Hot R&B Singles Chart en noteerde de nummer 4 positie in de Billboard Hot 100.

Samenwerking Netflix

Toen de Obama's een lucratieve overeenkomst met Netflix sloten voor het maken van films en televisieseries, kwam Higher Ground Productions in conflict met Higher Ground Enterprises. Higher Ground Enterprises is het bedrijf van Hanisya Massey uit Californië. Zij heeft een registratie voor onder meer diensten in klasse 41: fotografie, publicatie van boeken, e-books, audioboeken, muziek en illustraties. Het merk werd in 2016 ingediend en in 2017 geregistreerd bij het Amerikaanse merkenbureau.

Merkaanvraag

De Obama’s hebben in april 2019 een aanvraag tot registratie voor het merk Higher Ground Productions ingediend bij het Amerikaanse merkenbureau voor onder meer entertainmentdiensten zoals het maken van tv-series en programma’s en films, eveneens in klasse 41. De aanvraag is nog in behandeling, maar een (definitieve) weigering ligt voor de hand gezien een aantal overeenstemmende merken die geregistreerd zijn voor identieke dan wel soortgelijke producten en diensten.

Volgens de Obama’s kunnen Higher Ground Productions en Higher Ground Enterprises zonder verwarring naast elkaar bestaan, maar zowel Productions als Enterprises zijn niet te beschermen bestanddelen van het merk omdat deze beschrijvend zijn. Dus blijven in de vergelijking van de merken de identieke en onderscheidende bestanddelen over.

De belangrijkste taak van het Amerikaanse merkenbureau is niet alleen om verwarring bij de consument over de herkomst van de producten en/of diensten te voorkomen, maar ook om de merkhouder te beschermen tegen de negatieve commerciële gevolgen van het gebruik van een overeenstemmend merk door een nieuwkomer.

De Obama’s krijgen nu zes maanden de tijd om de vragen van het USPTO te beantwoorden en om bijvoorbeeld een producten- c.q. dienstenbeperking bij de registratie door te voeren.

Doorhaling?

Daar voelen de Obama’s echter niets voor en zij zijn nu zelf in de aanval gegaan, door een doorhalingsactie te beginnen tegen Higher Ground Enterprises. Zij baseren zich daarbij op het feit dat er weinig bewijs is dat het merk wordt gebruikt.