El presente Convenio, que entrará en vigor de forma general y para España el 20 de agosto de 2013 -momento en el que se entenderán denunciados por España todos los Convenios mencionados en su Artículo X- tiene por objeto recoger en un único instrumento todas las normas actualizadas contenidas en los convenios y recomendaciones internacionales sobre el trabajo marítimo vigentes, así como los principios fundamentales reconocidos en otros convenios internacionales del trabajo.

El Convenio será de aplicación a toda la gente de mar y a todos los buques de propiedad pública o privada que se dediquen habitualmente a actividades comerciales, con excepción de los dedicados a la pesca u otras actividades similares, de las embarcaciones de construcción tradicional, como los dhows y los juncos, y de los buques de guerra y unidades navales auxiliares, atribuyéndose la competencia para resolver la cuestión de si el Convenio resulta de aplicación a un buque o categoría particular de buques, así como para resolver eventuales dudas sobre la condición de la gente de mar, a la autoridad competente de cada Miembro previa consulta con las organizaciones de armadores y de gente de mar interesadas.

El Reglamento y Código del Convenio se dividen en cinco Títulos, relativos a los requisitos mínimos para trabajar a bordo de buques; condiciones de empleo; alojamiento, instalaciones de esparcimiento, alimentación y servicio de fonda; protección de la salud, atención médica, bienestar y protección social; y cumplimiento y control de la aplicación; teniendo carácter obligatorio solamente el Reglamento y las disposiciones de la parte A del Código.