When audio lovers see the draughted letter 'b' against a contrasting background on the side of a headphone, only one manufacturer: Beats by Dr Dre comes to mind. This article is only available in Dutch.

Het merk werd in 2014 overgenomen door Apple, naar verluidt voor niet minder dan drie miljard dollar. In de VS alleen al heeft Apple met Beats bijna de helft van de markt in handen en gaat ze ruim op kop, vóór merken als Bose, Sony en LG. Bekende namen als will.i.am, David Guetta en Justin Bieber hebben meegewerkt aan het in de markt zetten van een nieuwe productlijn van het merk.

In de EU heeft het merk echter onlangs een tegenslag moeten verwerken. De firma Disashop uit Spanje diende onlangs een merkaanvraag in bestaande uit een gestileerde letter ‘d’ tegen een rode achtergrond, waarin zij bescherming zocht voor onder andere ‘apparatus for reproduction of sound’. Beats diende een formeel bezwaar in tegen de aanvraag, wat op het eerste gezicht logisch is gelet op de vergelijking tussen de twee merken:

De EU merkenautoriteit vergelijkt zowel de merken als de aangewezen waren en oordeelt als volgt; inzake de waren werd geoordeeld dat de waren waar Disashop bescherming voor zocht identiek zijn aan de waren in het oudere merk van Beats. Bij de vraag of de merken op verwarringwekkende wijze overeenstemmen gaat het echter mis voor Beats.

De EU merkenautoriteit bevestigt dat beide merken bestaan uit een cirkel met daarin een letter. Er zijn volgens hen echter ook verschillen: de manier waarop de verticale lijn buigt, namelijk bij het ene merk naar links (omdat het een ‘b’ is) en bij het andere merk naar rechts (omdat het een ‘d’ is). Daarnaast gaat de verticale lijn bij het Beats merk door tot de rand van de cirkel. Deze visuele verschillen zijn naar het oordeel van de merkenautoriteit sterker dan de punten van overeenstemming. Zelfs het feit dat de letters ‘b’ en ‘d’ (in het engels ‘bee’ en ‘dee’) hetzelfde klinken wordt niet aangenomen: men geeft aan dat de letter ‘d’ wordt uitgesproken met de tong tegen de achterkant van de tanden gedrukt, en de letter ‘b’ vereist gesloten lippen. Bovendien zou een deel van het publiek de letters niet eens uitspreken, maar opvatten als een abstract element. Eindoordeel: de merken stemmen onvoldoende overeen.

Nu is het zo dat bekende merken een versterkt onderscheidend vermogen hebben. Dit is logisch: hoe bekender een merk, des te eerder zal het publiek er aan denken. Het is aan de merkhouder om in een oppositie te bewijzen dat zijn merk een versterkt onderscheidend vermogen heeft als gevolg van intensief gebruik.

Hier oordeelt de EU merkenautoriteit echter dat het ingediende bewijs onvoldoende is om aan te nemen dat het ingeroepen merk een verhoogd onderscheidend vermogen geniet. Het ingeleverde bewijsmateriaal, wat bestond uit nieuwsartikelen, facturen, websites, verkoopcijfers en meer, verwijst volgens de merkenautoriteit vooral naar het merk BEATS en niet naar de gestileerde letter ‘b’. De verkoopcijfers noemt men letterlijk ‘impressive’, maar betroffen slechts een simpele tabel op een witte pagina, zonder bronvermelding of bevestiging van een accountant.

Het is de vraag of deze beslissing in hoger beroep stand zou houden. Hoewel het prijskaartje van een Beats hoofdtelefoon de gemiddelde prijs overstijgt, is het zeker niet hetzelfde als het kopen van een auto. Om binnen het jargon van het merkenrecht te blijven: de aandacht van het publiek zal niet bijzonder hoog zijn. Het is daarom niet ondenkbaar dat het in aanmerking komende publiek, wat in dit geval een brede doelgroep is, bij het zien van de witte letter ‘d’ tegen een rode achtergrond op audioapparatuur zal denken dat dit van Beats afkomstig is.

Het is aan Beats om met betrouwbaarder bewijs te komen dat de gestileerde ‘b’ wel degelijk een verhoogd onderscheidend vermogen heeft en dat degenen die op zoek zijn naar een hoofdtelefoon bij het zien van het merk direct aan Beats denken. Los daarvan is het ook de vraag of in hoger beroep zal worden bevestigd dat de verschillen tussen de merken zwaarder wegen dan de overeenkomsten.