2014年12月24日,路透社爆出IP界重磅消息,专利风险管理公司RPX巨资约9亿美元收购Rockstar专利联盟持有的4000多项专利技术。这在业内引起不少的波澜,很多业内人士认为,该交易将减少智能手机的专利诉讼。该项交易的影响如何、我们又能从中得到什么启示,本文将进行一些初步的探讨。

一、Rockstar专利联盟的前生今世

2009年6月,受金融危机的影响,成立于1895年的加拿大著名的电信设备公司北电网络(Nortel Networks)申请破产保护。北电网络曾经是无线网络、无线网络、企业网络(包括光网络、WiMAX、IMS、GSM/UMTS、CDMA、企业通信平台)等领域的世界领先电讯设备供应商。

北电网络破产后于2011年拍卖公司的最大资产——包括约6000项专利的专利组合。因这些专利中涉及大量的4G无线技术及相关通信技术,尤其是LTE相关的移动宽带技术,所以引起了电信和手机领域相关公司对该专利组合的激烈争夺。Google虽多次竞标,竞标资金曾高达44亿美金,但最终不敌竞争对手的财大气粗,未能如愿。竞拍的最终结果是由苹果为首的Rockstar专利联盟以45亿美元天价成功获得北电公司约6000项专利。竞拍成功后,苹果、微软、索尼、黑莓、爱立信等公司成立Rockstar公司来专门运营这些竞拍获得的专利。

Rockstar持有的这批北电网络专利组合在当时被称为电信界的核武器。Rockstar以这些专利多次针对Google和Android设备制造商发起专利侵权诉讼。这种现象在业界称为“联盟式专利钓鱼”:大公司们将购买的专利转至所控制的壳公司Rockstar名下,然后让壳公司以专利侵权为由控告竞争对手。由于Rockstar仅运营专利而不经营其他实体商业或产业,被诉方无法用自己的专利反诉。多年来,Google和Android设备制造商深受专利“私掠”之苦。业内很多人士对这种不道德的诉讼持批评的态度。Rockstar专利联盟实际的所有人——那些作为联盟成员的IT大公司,虽然以Rockstar是一家“独立的公司”为由为自己辩解,但实际情况如何大家都心知肚明。[1]

二、Rockstar专利联盟出售专利的影响和意图

苹果之外的手机厂商大多采用Google的Android系统。RPX斥资巨资购买Rockstar专利联盟持有的4000多项专利技术对国内的小米等手机厂商的后来者无疑是利好消息。正如报道中所述,该交易的达成可以在一定程度上减少智能手机技术领域的专利纠纷。手机厂商的后起之秀在专利方面大多存在短板,他们看到这篇报道也许会暗暗松了口气。

但手机厂商的后来者们现在还不能把心放在肚子里。由报道可以看出,最有价值的几千项专利技术已被联盟成员苹果、微软、索尼、黑莓、爱立信等大佬们瓜分。这意味着一些重要的、基础性的专利仍然在在这些巨头手里。Rockstar专利联盟绝对不会放弃对有价值的核心专利的保护,对于核心专利的侵权诉讼战也绝不可能罢休。手机厂商在生产、制造、销售和出口手机时仍需小心规避侵权风险。

从意图上来说,此举表示Rockstar专利联盟的巨头们已在开始避免将大量精力耗费在低价值专利的纠纷上,而致力于专利布局的精简和优化。

不得不承认,以苹果为首的电信巨头们有着对专利与市场独到的敏感性和前瞻性,它们已经敏锐地感觉到市场对通信技术专利的需求的变化——市场对通信技术专利的需求不再像2011年之前那样旺盛——与其让非核心的低价值专利继续贬值,不如早点出手。所以,对于Rockstar专利联盟的巨头们来说,这无疑是一个两全其美的举措:既甩掉了包袱,又赢得了好评。

当然,我们也绝不能说RPX公司是吃亏的一方。RPX是何许公司也?

RPX的官网上有一句话:“专利诉讼曾经被看成是一种法律武器。但今天,它俨然发展成为了一套商业模式”。通俗地说,RPX是一个“专利保险公司”,其通过大量收购专利,来帮助客户预防可能的专利诉讼,同时向客户收取相应的会员费。实质上,RPX虽然是一个防御性专利收购公司,它与攻击性专利收购即主动发起专利诉讼的那些NPE公司共同构建了专利诉讼的商业模式。

对于攻击性的NPE公司来说,Rockstar专利联盟出售的这些非核心专利的吸引力似乎不够大;但是对于防御性的RPX,这些非核心专利足以吸引到自觉危机重重的公司来入会。所以RPX还是义无反顾地斥9亿美元巨资购入这些非核心专利:因为它知道只要能进行合理的市场运作,它们能带来的利润远不止9亿美元。

三、苹果成长之路对于国内新兴IT企业的借鉴

事实上,苹果也曾经是手机业的后来者。苹果2005年与摩托罗拉合作首次进入手机市场,直到在2007年才首次发布自己独立研发的手机——iPhone。乔布斯(Jobs)也曾羡慕手机大公司的基础专利众多,生态好。苹果早期主要依靠支付巨额的专利许可使用费解决知识产权问题。但苹果利用自己擅长的人机互动不断申请专利,并从Fraunhofer购买基础专利,不断丰富自己的专利池。最终,苹果打造出了自己的生态链,成为手机业的领导者。

当下,国内新兴的IT制造企业发展迅猛,例如小米、华为等手机大有抢占海外市场的势头。但是,商业化运作的国际专利诉讼,一定会是相当令它们头疼的问题。

苹果的成长之路也许可以对它们有所借鉴:早期可以支付许可使用费,但更重要的是发挥自己的优势申请专利(科技实力)和购买基础专利(资本力量)以建立自己的专利池。除了自主研发申请专利外,如苹果那样利用雄厚的资金收购专利,也是应对知识产权纠纷,增强竞争力,打击竞争对手的重要手段。

在市场上出现收购专利的机会时,国内企业也同样可以考虑如苹果那样花费巨资购买有价值的专利。当年由苹果为首的Rockstar专利联盟以45亿美元购买北电公司的专利,看起来是天价。然而,截止到2015年2月11日,苹果市值已达7100多亿美元(约4.4万亿人民币)。苹果公司能够达到今天的市值,与当年的专利布局或多或少有关。相对于45亿美元购买专利的费用(当然,45亿美元是Rockstar专利联盟成员之间分摊),苹果公司也许获得的更多。

从中国的知识产权大环境来看,当下国家实施知识产权战略,并于2014年底成立了北京、上海、广州知识产权法院。法院的判决也将引导企业在知识产权投入更多的资源。目前,在中国几乎还没有通过运营知识产权而盈利的公司。但随着中国知识产权的发展,未来知识产权市场将逐渐形成,会出现大型专利运营公司,专利大战随时会爆发。国内企业应抓住机会,顺应市场潮流,在市场成熟前提前布局,加大对专利购买的投入,避免未来面对专利诉讼时陷入被动。[2]

没有自主知识产权,在现代商业体系和残酷的市场竞争中很难走远,国内VCD、DVD厂商的衰落即是前车之鉴。

总而言之,专利的商业化和市场化已是不可逆转的历史潮流,国内企业只有掌握其规律、顺水行船,方能乘风破浪、平安驶入波涛汹涌的广阔大洋。

参考文献