1. Informe preliminar de la Comisión Europa sobre el comercio electrónico

La Comisión Europea publicó el pasado 15 de septiembre de 2016 un informe con las conclusiones preliminares de la investigación que está llevando a cabo en el sector del comercio electrónico (ver aquí). Esta investigación, iniciada en mayo de 2015, se enmarca dentro de la Estrategia para la creación de un Mercado Único Digital y tiene como finalidad asegurar un mejor acceso a bienes y servicios.

En un contexto de constante crecimiento del comercio electrónico, la Comisión inició esta investigación con el objetivo de identificar los posibles problemas de competencia en el sector. Para ello, la Comisión analizó casi 8.000 acuerdos de distribución y envió encuestas a aproximadamente 1.800 empresas que operan en el sector del comercio electrónico de bienes de consumo y contenidos digitales (entre las que se encuentran fabricantes, minoristas, comparadores de precios, etc.) de diversos sectores (ropa, electrónica, electrodomésticos…).

Ya en marzo de 2016, la Comisión publicó unas primeras conclusiones sobre la investigación que ponían de relieve su preocupación respecto de la extensión de las prácticas de bloqueo geográfico (geo-blocking) que impiden a los usuarios acceder y/o comprar los productos o el contenido digital ofrecido en un dominio web de un Estado miembro distinto de donde se encuentran ubicados (ver aquí). 


Principales observaciones

En las conclusiones preliminares ahora publicadas, la Comisión identifica las principales tendencias del sector junto con las prácticas empresariales que podrían restringir la competencia y limitar las posibilidades de elección de los consumidores.

En cuanto al mercado de productos de consumo, el informe preliminar de la Comisión destaca lo siguiente:

  • El comercio electrónico ha causado un aumento de la transparencia en el mercado y, por tanto, supone un beneficio inmediato para el consumidor, que va a poder asegurarse la mejor oferta en precios. Sin embargo, esta mayor transparencia, junto con el aumento de las actividades de monitorización de precios que la mayoría de los distribuidores ha confirmado estar realizando mediante el uso de sistemas de comparación de precios, puede acarrear problemas de competencia en forma de alineación de precios. Además, se ha podido comprobar que los fabricantes utilizan este tipo de sistemas para controlar los desvíos respecto de los precios recomendados.
  • Los fabricantes optan cada vez más por controlar los canales de distribución de sus productos utilizando sistemas de distribución selectiva. La Comisión Europea apunta en su informe la necesidad de analizar esos nuevos sistemas y, especialmente, las cláusulas que puedan imponer restricciones excesivas como la exigencia de tener al menos una tienda física.
  • El informe constata el uso generalizado de restricciones de venta en los contratos de distribución. Así, gran parte de los operadores afirma sufrir restricciones o recomendaciones de precios, restricciones a la venta en los mercados en línea o restricciones a la presentación de ofertas en los sitios web de comparación de precios. Como ya avanzó en marzo, una de las mayores preocupaciones de la Comisión son las restricciones contractuales a las ventas transfronterizas. Muchos de los vendedores encuestados admiten aplicar medidas de bloqueo geográfico mediante diversos medios, como la negativa de envío a ciertos países, la imposición de precios diferenciados, etc. 

En cuanto al mercado de productos de contenido digital, el informe alerta de las barreras a la entrada que pueden suponer prácticas extendidas de concesión de licencias. Así, las otorgadas por los titulares de los derechos de autor a los proveedores de contenidos digitales son en muchos casos exclusivas y de muy larga duración (o incluyen cláusulas que facilitan su renovación automática), lo que, sin duda, dificulta la entrada de nuevos operadores. Además, estos acuerdos determinan en muchos casos los territorios, tecnologías y las ventanas de explotación que los proveedores de contenidos digitales pueden utilizar.

A este respecto, la Comisión muestra su preocupación acerca de las prácticas de bloqueo geográfico que estaban muy extendidas en el comercio electrónico en toda la UE. En la medida en que ese bloqueo geográfico sea el resultado de acuerdos entre proveedores y distribuidores, podrá constituir una restricción de la competencia.

En cualquier caso, la Comisión ha adelantado que las restricciones detectadas deberán analizarse caso por caso para determinar si efectivamente suponen una violación de las normas de competencia.

¿Qué pasa a partir de ahora?

El informe preliminar será ahora objeto de una consulta pública de dos meses. Durante ese periodo, las partes interesadas podrán enviar sus comentarios a la Comisión Europea. Los comentarios recibidos servirán para que la Comisión ajuste su informe final, que se espera para el primer trimestre de 2017.

No obstante, la Comisión ya ha apuntado que espera que este informe sea la excusa para que las empresas revisen sus prácticas comerciales y contratos de distribución y los adapten a la normativa europea lo antes posible.

En efecto, el informe preliminar sugiere que la legislación europea sobre competencia no sufrirá cambios inmediatos, pero sí que es muy probable que la Comisión inicie investigaciones contra empresas individuales basándose en la información recogida durante su investigación.

CMS ha publicado un brochure que resume las conclusiones preliminares de la investigación sectorial y sus posibles resultados (ver aquí).
 

2. Control de concentraciones

Comisión Europea

ABP Y FANEY VALLEY / SLANEY FOOD (M.7930)
02/09/2016. La empresa agroindustrial ABP y la cooperativa de agricultores FANEY VALLEY han notificado a la Comisión Europea su intención de controlar conjuntamente el grupo irlandés productor de carne SLANEY FOOD. La notificación se produce a raíz de la adquisición, por parte de ABP, del 50% de SLANEY FOOD, hasta ahora en manos de la familia Allen. La Comisión Europea tiene hasta el 7 de octubre para pronunciarse sobre la operación de concentración. La asociación de granjeros irlandeses ha advertido que esta operación podría plantear graves problemas de competencia.

CVC / AR PACKAGING (M.8107)
25/08/2016. La Comisión Europea ha autorizado en primera fase y sin compromisos la adquisición por parte del fondo CVC Capital Partners del productor sueco de envasado de tabaco, comida y otros productos AR PACKAGING. En el portfolio de CVC está el productor de comida belga Continental Foods.

La Comisión concluyó que la operación propuesta no planteaba problemas de competencia debido a que no había solapamiento en las actividades de las compañías y a que la cuota de mercado de AR Packaging en el mercado de suministro de envases flexibles para comida y productos farmacéuticos es limitada.

España

IBERSOL / THE EAT GROUP (C/0798/16)
12/09/2016. El grupo portugués Ibersol ha notificado la adquisición de la empresa de restauración The Eat Out Group, que aúna enseñas como Pans & Company, Ribs o Fresc Co, entre otras. Ibersol explota varias franquicias de comida rápida en España y Portugal, incluida la propia Pans & Company en este último país, Pizza Hut, KFC o Burger King. La CNMC tiene un plazo de un mes para autorizar la concentración en primera fase o, en caso de detectar problemas para la competencia, iniciar una investigación en segunda fase.

GRUPO PALACIOS / FUENTETAJA (C/0789/16)
15/09/2016. La CNMC ha autorizado en primera fase y sin compromisos la adquisición por parte del grupo de alimentación Palacios de Precocinados Fuentetaja. La operación se notificó por alcanzarse el umbral de cuota de mercado (30%). Habrá que esperar a la publicación de la resolución para conocer la definición de los mercados afectados.

Reino Unido

VTECH/LEAPFROG (Nota de prensa)
30/08/2016. La autoridad de competencia del Reino Unido (CMA) ha abierto una investigación en segunda fase de la adquisición por parte de la empresa de juguetes VTECH de su rival de productos de aprendizaje LEAPFROG, después de que VTECH se negara a ofrecer compromisos. La CMA había detectado problemas en los mercados de suministro de juguetes electrónicos de aprendizaje, ordenadores portátiles / tabletas y sistemas electrónicos de lectura para niños en el Reino Unido. La fecha límite para el informe final de la CMA es el 13 de febrero de 2017.

HAIN / ORCHARD (Nota de prensa)
22/09/2016. La CMA ha aceptado los compromisos ofrecidos por HAIN para hacer frente a los problemas de competencia derivados de la adquisición de su competidora en el mercado de venta de zumo de fruta recién exprimido ORCHARD. En particular, HAIN había propuesto la venta de su negocio de zumos de fruta recién exprimidos de marca blanca a MULTIPLE MARKING LIMITED. La decisión se hará pública próximamente.

3. Conductas restrictivas

Investigaciones

Bélgica

Fruta (Noticia)
La autoridad de competencia Belga (ABC) está realizando una amplia encuesta en el mercado de la fruta bajo la sospecha de fijación concertada de precios. La investigación incluye a productores de manzanas y peras. Hasta la fecha, la autoridad belga se ha reunido con productores, distribuidores y minoristas.

La autoridad belga podría imponer sanciones a las empresas cartelistas de hasta el 10% de su facturación, así como multas para los líderes de 100 a 10.000 euros.

Francia

Fabricación de sándwiches (Nota de prensa)
16/09/2016. La autoridad de la competencia francesa ha llevado a cabo inspecciones en el sector de la fabricación y distribución de sándwiches para su posterior venta en grandes superficies alimentarias. La autoridad no ha  proporcionado los nombres de las empresas objeto de la investigación.

Sanciones

Austria

Spar (Nota de prensa)
12/08/2016. La autoridad de competencia austriaca ha sancionado a la cadena de supermercados SPAR con 10,21 millones por haber acordado con sus proveedores los precios de reventa de varios productos alimenticios en Austria entre julio de 2002 y diciembre de 2013.

Los productos afectados por la fijación de precios incluyen cervezas, bebidas no alcohólicas, productos lácteos y condimentos. Según la nota de prensa, la multa habría sido menor debido a la colaboración ofrecida por la cadena de supermercados durante el proceso sancionador.

Reino Unido

TROD / GB EYE (Nota de prensa)
12/08/2016. La CMA ha sancionado a dos distribuidores online de posters y marcos por su participación en un cártel. De acuerdo con la CMA, ambas compañías fijaron los precios de los posters y marcos que vendían a la plataforma de Amazon a través de su página web en Reino Unido entre el 24 de marzo de 2011 y el 1 de julio de 2015.

La decisión de la CMA impone una multa a Trod de 163.371 libras, mientras que GB ha quedado exenta del pago de la que le hubiera correspondido por haber denunciado los hechos ante la CMA en el marco del programa de clemencia.
 

4. Tribunales

España

Junta de Andalucía (Sentencia)
Agosto 2016. Se ha publicado la sentencia del Tribunal Supremo en la que se establece la responsabilidad de la Junta de Andalucía en la infracción declarada por la extinta CNC en su resolución respecto del expediente S/0167/08, Productores de uva y vinos de Jerez, anulando la sentencia de la Audiencia Nacional que la había eximido de toda responsabilidad. En particular, la sentencia de instancia sostenía que, en la medida en que la Junta no intervino como operador económico sino en el ejercicio de su función pública, la CNC no tenía otra vía para actuar en contra de su conducta que la que le proporciona el artículo 12.3 de la LDC, esto es, impugnar los actos de la Administración ante la Jurisdicción Contencioso-Administrativa.

Sin embargo, el Tribunal Supremo avala la postura mantenida por la CNC, en el sentido de que para declarar responsable de una conducta infractora a una Administración pública no es necesario que aquélla ejerza una actividad económica. Razona el Tribunal Supremo que en el ámbito del derecho de la competencia opera un concepto amplio y funcional de empresa, de manera que lo relevante no es el estatus jurídico económico del sujeto que realiza la conducta, sino que su conducta haya causado o sea apta para causar un resultado económicamente dañoso o restrictivo de la competencia en el mercado.

Turrones (Sentencia)
Agosto de 2016. Se ha publicado la sentencia de la Audiencia Nacional que declara la legalidad de la inspección llevada a cabo por la CNMC en la sede de la empresa fabricante de turrones Almendra y Miel. La sentencia llama la atención puesto que al contrario de lo sostenido por el Tribunal Supremo en el asunto MONTIBELLO, la Audiencia Nacional declara que no es necesario informar a la empresa investigada de la denegación de una autorización judicial para que el consentimiento prestado por aquélla sea válido. A la vista de esta contradicción con un pronunciamiento previo, cabe prever que la sentencia sea recurrida en casación. Hasta entonces, lo más conveniente será que, antes de prestar su consentimiento, la empresa sujeta a la investigación pregunte a los inspectores si solicitaron una autorización judicial y si ésta les fue denegada.

Alemania

Edeka /Tengelmann (Noticia)
El Bundesgerichthof alemán deberá resolver si mantiene o no una prohibición provisional sobre la alianza entre los supermercados Edeka y Tengelmann, acordada en julio de este año por un tribunal de Dusseldorf. El recurso de la prohibición provisional ha sido planteado por el ministro de economía junto con EDEKA.

En marzo de 2016, el Ministerio de Economía aprobó con condiciones los planes de EDEKA de adquirir 450 tiendas de TENGELMANN después de que la oficina de control de la competencia (Bundeskartellamt) hubiera prohibido la operación en abril de ese mismo año. La rival de EDEKA, Rewe, apeló la decisión del ministerio al tribunal de Dusseldorf, que paralizó los planes de concentración.

Se espera que el pronunciamiento del alto tribunal aclare cómo se deben utilizar los poderes ministeriales en cuanto a la evaluación de operaciones de concentración.

5. Otros

España

Aceite de oliva (Nota de prensa y Nota de prensa)
Septiembre de 2016.
Primero EL CORTE INGLÉS y luego CARREFOUR han sido sancionadas por vender aceite de oliva por debajo de su precio de coste.

La Comunidad de Madrid ha impuesto a EL CORTE INGLÉS una sanción de 3.005 euros, mientras que la Junta de Extremadura ha sancionado a CARREFOUR con 42.120 euros.

Ambas investigaciones provienen de las denuncias presentadas por el sindicato agrario Unión de Pequeños Agricultores y Ganaderos (UPA) ante a la Agencia estatal de Información y Control Alimentarios (AICA), que remitió los expedientes a las Comunidades Autónomas correspondientes al tener transferidas las competencias del control de las ventas a pérdida.

La Ley de la Cadena Alimentaria prohíbe las ofertas abusivas y el uso de productos reclamo que perjudiquen a los productores. Si bien las multas impuestas por Extremadura y Madrid no son muy altas, éstas aumentarían significativamente en caso de reincidencia.

De acuerdo con la información publicada, UPA habría también denunciado a SUPERCOR y a DIA por prácticas similares.