单一专利和统一专利法院(以下简称“UPC”)目前仍在制定和构建过程中。实际上,按照当前的计划,欧洲单一专利制度有望于2017年初开始实施运行。因此,对于法律从业者以及各类企业而言,了解新的管理体制并将其应用于在欧洲进行的专利申请和诉讼策略中,也就变得至关重要。

欧洲各国专利申请现状

目前,专利权限仅限于单一国家。在英国,您可向英国知识产权局(UKIPO)申请专利,在英国范围内保护某项发明。若您的申请符合英国知识产权局的要求,您被授予的专利将简称为“GB专利”。因为该专利的特定编号以“GB”两个字母开头,且仅在英国范围内有效。同样,您可向其它国家的专利局申请该国的专利。

此外,您也可以选择向欧洲专利局(EPO)提出申请。若您的申请满足《欧洲专利公约》(EPC)的要求,您将有权选择该专利的生效国家。申请人可选择签订了《欧洲专利公约》的某个或多个国家。此类专利中,各项专利均适用于同一发明,但仅提供在选定国范围内的国家权利。比如,若您选择英国,您所获得的专利号将以“EP(UK)”开头(与“GB”相对应)。比较而言,对于同一项发明,无论您向英国知识产权局或向欧洲专利局提出申请,所得专利的权限完全相同。

在向欧洲专利局提交申请后,您将会得到一系列“绑定的”国家专利。各国专利相互独立,可分别处理。此类专利必须通过各国法院进行权利保护。目前还没有属于整个欧洲的专利法院。所以,有时专利所有人在不同国家进行诉讼的结果也不尽相同——即便事实和专利内容完全相同。因此,欧洲范围内的专利诉讼可能会变得十分繁琐。

统一专利法院

自上世纪70年代以来,欧洲联盟(以下简称“欧盟”)成员国就一直在协商制定具备统一效力的欧洲专利(比如,单一专利)和建立一个统一的欧洲专利法院(比如,UPC),以此来替代一系列欧洲各国专利。具备统一效力的欧洲专利在每个国家的处理一致,并将集中进行诉讼。

UPC将成为专业的全欧洲专利法院,具备处理欧洲各国专利有关的侵权或有效性的专属管辖权 (包括上述国家绑定专利)。专利所有人,例如英国专利所有人,将无法在英国法院维护由欧洲专利局审批的EP(UK)类专利权限——他们必须前往UPC。这适用于当前有效的和将在未来授予的所有欧洲专利。

但是,由各国专利局直接授予的任何国家专利(例如GB专利)的侵权和有效性仍仅可在各国法院处理,而不属于UPC管辖范围。

统一专利法院的结构

UPC将由原讼法庭、上诉法庭、仲裁与调解中心和公共注册中心构成。原讼法庭由中心法庭(分别设立在巴黎、伦敦和慕尼黑)和缔约成员国的多个地方或区域法庭构成。上诉法庭位于卢森堡。

其中一项重大变革是,UPC中任何部门的决定对欧洲系列专利中的所有绑定专利均有效。比如,UPC在英国的一个地方法庭决定某项EP(UK)专利无效,则同一系列中的所有其它专利均同时失效。另一方面,若判定某项EP(UK)专利有效且其权限遭受侵犯,UPC将制止被告对该EP(UK)专利以及与之绑定的其它系列国家专利的侵权行为。也就是说,禁令将在多个国家生效。

《UPC协议》仍需得到批准,这已经在相关国家进行。在得到批准后,将有至少七年的“过渡期”。在此期间,仍可按照当前的方式就侵权和有效性问题向各国法院提请诉讼。各国法院的裁决仅在该国范围内对所涉及的专利有效。同时,在过渡期期间,专利所有人或希望挑战专利有效性的个人或企业也可就侵权和有效性问题向UPC提请诉讼,如上所述,UPC的决定将对所有与之绑定的其它系列国家专利有效。

根据《UPC协议》规定,专利所有人可在过渡期期间通过正式提交通知的方式决定退出这一体系。但目前仍不清楚这是专利所有人在过渡期期间希望使用各国法庭而必须使用的机制,还是选择退出的决定会产生更大、更持久的影响。关于《UPC协议》中的各项条款在实际应用中的意义的讨论非常复杂,这些讨论将会与专利所有人如何在现在和未来管理其所拥有的专利十分相关。到目前为止,英国法律从业者更倾向于将选择退出的条款理解为从体系中永久移除欧洲专利的方式,但也还不确定这一理解是否正确。

单一专利

2012年12月17日,欧盟理事会通过了制定统一专利的两条法规。单一专利将接受EPO的审查。在获得EPO的授权后,单一专利将在协议的所有缔约成员国内提供具备同等效力的统一保护(与当前体系中各国国家权利保护不同)。

对于申请和诉讼,其程序与欧洲专利相同。专利申请人只需在专利被授权之后,决定是否需要申请单一专利。在授予专利后,法语或德语的单一专利都必须翻译为英语。

专利所有人需向EPO缴纳年度专利维持费,此年费涵盖了所有UPC协议的缔约成员国。任何个人和企业可在专利被授予后九个月之内向EPO质疑某项单一专利,方式与对欧洲专利提起异议程序相同。然而,针对单一专利的侵权和无效诉讼仅可通过UPC进行。

值得考虑的实际点

挑选法庭(比如,选择方认为其在某个法庭有特定优势或可能会得到更有利的判决,并据此来选择国家法庭)在统一专利法院体制中的作用十分有限,因为其诉讼程序在任何地方都是等效的。但是,关于侵权成立的裁决会给专利所有人更广泛的保护,因为禁令将在多个欧盟国家同时生效。

在决定申请单一专利之前,应该考虑到,对于单一专利而言,虽然单个法院的侵权成立裁决可在整个欧洲执行,但单个法院的无效裁决也会让某项专利在所有缔约成员国范围内失效。然而,如果某项发明对于个人和企业来说至关重要,采取申请单一专利方式的风险也许过高。其替代策略就是选择就商业角度而言最为重要的国家申请国家专利。

另一方面,对某些希望在欧洲范围内得到更广泛的专利保护的个人和企业而言,单一专利是性价比较高的选择。当然,申请人同样也需要衡量规避无效裁决的风险和通过单一专利在欧洲大多数地区更快更广泛地维护专利权限的战略。

对于非诉讼类的专利���关商业活动,个人和企业则需要评估一些重要的考量。一方面,单一专利所有人可通过扩大授权的地域范围,将其从专利许可权中所得到的收益最大化。另一方面,专利所有人也可能认为不能同时被裁决无效的欧洲系列国家专利的价值大于单一权利。

因此,专利所有人应评估其现有的授权模式,确保能够从UPC体系中获得最大利益。或许,根据发明的性质将单一专利和国家专利权利相结合,是专利所有人实现授权价值最大化、避免关键专利统一失效的良策。