De Amerikaanse schoenontwerper Antonio Brown, eigenaar van het merk LVL XIII (Level 13), beschuldigt luxemerk Louis Vuitton van het uitbrengen van verwarrend gelijkende sneakers.

LVL XIII bracht in augustus 2013 voor het eerst een lijn sneakers op de markt met een opvallend op de neus geplaatst metalen plaatje. De sneakers vielen direct in de smaak bij rappers als Chris Brown en Jason Derulo en werden goed verkocht. Louis Vuitton kwam in 2014 met de ‘On the road’ sneaker, waarbij eveneens een metalen plaatje op de neus was aangebracht. LVL XIII stapte hierop naar de rechter met als argumenten dat de schoenen verwarrende gelijkenis vertoonden (doordat zij ook de kenmerkende rechthoekige metalen plaat bevatten) en dat Louis Vuitton te kwader trouw handelde door consumenten te misleiden.

De rechter besliste onlangs echter in het voordeel van Louis Vuitton en oordeelde dat er geen verwarringsgevaar bestaat en dat kwade trouw niet is aangetoond. Het metalen plaatje heeft volgens de rechter meer een esthetische functie dan dat het dient als onderscheidingsteken. Het is (onderdeel van) een design, het heeft geen merkfunctie en het mist onderscheidend vermogen. Bovendien zijn er, zo stelde de rechter, meer schoenen op de markt met metalen accenten. Kortom, er is geen sprake van merkinbreuk.

De zaak had mogelijk anders kunnen aflopen voor Brown als hij zich had beroepen op het auteursrecht. Auteursrechten zien toe op bescherming van voorwerpen die nieuw zijn en het persoonlijk stempel van de maker dragen. Voor auteursrechten geldt wel een bewijsopdracht en degene die een beroep doet op het auteursrecht, dient aan te tonen dat hij de ontwerper is en sinds wanneer het ontwerp bestaat. Een mogelijkheid om het moment van bestaan aan te tonen is bijvoorbeeld een modelregistratie. Bijkomend voordeel van het verrichten van een modelregistratie is dat dan tevens een beroep kan worden gedaan op de bescherming die het modellenrecht biedt.